El concepto líder de opinión tiene su origen en la teoría de los dos escalones. Paul Lazarsfeld manifestó que los medios de comunicación representan un nuevo tipo de control social, causan el conformismo de las masas y deterioran el nivel de la cultura popular. Pero, además, descubrió que entre la sociedad y los medios hay un elemento intermediario: la relación entre las personas. Así pues desarrolló la teoría de los dos escalones que se basa "en la comunicación interpersonal y grupal, y en la influencia personal que el líder de opinión ejerce sobre sus seguidores" (Rodrigo Alsina, 2001; 53). En ella, explica que los medios no tienen influencia masiva en los ciudadanos, sino que estos son persuadidos por miembros de grupos primarios o referencias por los que se consideraban líderes de opinión.
Es en este momento cuando nace el concepto “líder de opinión” que debe ser entendido como producto de las relaciones de los individuos entre sí. Pero, ¿cómo es un líder? Un líder debe ser una persona carismática, capaz de tomar una decisión acertada y de inspirar a otros para alcanzar una meta común, responsable e informado. Pero estas no son las únicas características de un líder de opinión sino que también es muy importante la imagen porque “los líderes no se consagran en virtud de sus grandes ideas o propuestas, sino que se engrandecen en las mentes de los pueblos en razón de su imagen y personalidad” (Martínez-Pandiani, 2002; 26).
En contraposición de los líderes están los seguidores que, como defendía Lazarsfeld, tienden a sostener discusiones principalmente con otros que comparten sus mismas opiniones. Por lo tanto, los líderes de opinión están a medio camino entre los medios de comunicación y los sujetos aislados.

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En la actualidad, el papel de los líderes de opinión se ha vuelto más importante que nunca a la hora de influir en la formación de impresiones generalizadas porque los medios de comunicación y su presencia en Internet los hacen más visibles.
Un ejemplo de líder de opinión es Iñaki Gabilondo. Así lo manifestó e
l rector de la Universidad de Valencia, Esteban Morcillo, en la investidura a Iñaki Gabilondo como doctor honoris causa al afirmar que es “un gran periodista”. Esto se pone de manifiesto día tras día en el videoblog que tiene este periodista en El País.



Referencias:
DE ALSOLA, Juliana V. Líderes de Opinión, Universidad de Panamá, Panamá: 2008. [consulta: 24 marzo 2012]. http://www.slideshare.net/guestcb8dde/los-lderes-de-opinin-1-presentation

FORTUNY, Iván. Paul Lazarsfeald [en línea]. Monografías.com [consulta: 31 marzo 2012]. Paul Lazarsfeald. http://www.monografias.com/trabajos10/fite/fite.shtml

OLIVAR ZUÑIGA, Antonio. Fundamentos teóricos de la comunicación [en línea]. Monografías.com [consulta: 24 marzo 2012]. Teoría de los dos pasos. http://www.monografias.com/trabajos12/fundteo/fundteo.shtml#DOSPASOS

REDACCIÓN. “Gabilondo reivindica un periodismo humanista, durante su investidura como 'honoris causa'” [en línea]. Universitat de València. 6 de febrero de 2012. [consulta: 24 marzo 2012]. http://www.uv.es/uvweb/college/es/llista-de-noticies/inaki-gabilondo-demands-a-journalism-addressed-human-beings-1285846070123/Noticia.html?id=1285850409553

REDACCIÓN. “¿Por qué los líderes de opinión influyen ahora más que nunca? [en línea]. PuroMarketing.10 octubre 2011. [consulta: 24 marzo 2012]. http://www.puromarketing.com/42/11072/lideres-opinion-influyen-ahora-nunca.html

RODRIGO ALSINA, Miquel. Teorías de la comunicación. ámbitos, métodos y perspectivas. Bellaterra: Universitat Autònoma de Barcelona, Servei de Publicacions, D.L. 2001. 234p. ISBN: 84-490-2194-4